جهان عاشق پلاستیک شده است زیرا ارزان، راحت، سبک وزن و دارای عمرطولانی است، اما اکنون زمین به‌علت وجود پلاستیک زیاد در حال از بین رفتن است.

شیمیدانان دانشگاه ایالتی کلرادو در مجله «علوم» اعلام کرداند٬ یک گام مهم در جهت تولید مواد پایدار قابل بازیافت برداشته‌اند که می تواند به‌زودی با پلاستیک‌های معمولی رقابت کند. این شیمیدانان به رهبری یوجین چن، استاد گروه شیمی، پلیمری با بسیاری از ویژگی‌های مشابه پلاستیک، مانند وزن سبک، مقاومت در برابر حرارت، قدرت و دوام را کشف کرده‌اند. اما پلیمر جدید، بر خلاف پلاستیک های معمولی نفتی، می‌تواند به حالت اولیه یعنی مولکول‌های کوچک تبدیل شود تا مجددا بازیافت شود. این را می‌توان بدون استفاده از مواد شیمیایی سمی یا روش‌های آزمایشگاهی فشرده انجام داد.

پلیمرها طیف وسیعی از مواد هستند که با زنجیره‌های طولانی از پیوند شیمیایی، واحدهای مولکولی تکرار شده به نام مونومرها مشخص می شوند. پلیمرهای مصنوعی امروزه شامل پلاستیک، الیاف، سرامیک، لاستیک، پوشش‌ها و بسیاری از محصولات تجاری دیگر می باشند.

 

پلیمر کاملا قابل بازیافت آزمایشگاه کلرادو
پلیمر کاملا قابل بازیافت آزمایشگاه دانشگاه ایالتی کلرادو به رهبری یوجین چن

 

ساختار پلیمر جدید بسیار بهبود یافته و مسائل مربوط به مواد نسل اول را حل می کند. مونومر به راحتی می‌تواند تحت شرایط سازگار با محیط زیست و شرایط صنعتی واقع بینانه بدون رقیق شدن، در دمای اتاق، و با تنها مقدار کمی کاتالیزور فقط در چند دقیقه واکنش نشان دهد و پلیمریزاسیون شود. مواد حاصل از آن دارای وزن مولکولی بالا، پایداری حرارتی و بلورینگی و خواص مکانیکی هستند که در بسیاری جهات شبیه پلاستیک است. مهمتر از همه، این پلیمر را می توان با استفاده از یک کاتالیزور، به حالت اولیه خود، یعنی حالت مونومر و در شرایط آزمایشگاهی بازگرداند. بدون نیاز به تصفیه بیشتر، مونومر می‌تواند دوباره پلیمریزاسیون شود.

چن و همکارانش برای آینده‌ای هیجان‌زده هستند که در آن پلاستیک‌های جدید سبز، به جای زنده ماندن در محل‌های دفن زباله و اقیانوس‌ها برای میلیون‌ها سال، می توانند به راحتی در یک راکتور قرار گیرند و در یک واکنش شیمیایی، ارزش خود را دوباره به‌دست آورند. بازگشت به نقطه شروع شیمیایی برای پلاستیک‌های نفتی امروز امکان پذیر نیست اما این مواد پلیمری جدید را می توان بارها و بارها مورد استفاده قرار داد – تعریف دوباره‌ای از آنچه که به معنای “بازیافت” است.

چن تاکید می‌کند که تکنولوژی پلیمری جدید تنها در مقیاس آزمایشگاه‌های دانشگاهی تولید شده است. هنوز کارهای زیادی باید برای ثبت اختراع کامل مونومر و فرآیندهای تولید پلیمر که او و همکارانش اختراع کرده‌اند انجام شود.